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O exército de robôs do Walmart chegou!

17 de setembro de 2019

O exército de robôs do Walmart chegou!

As últimas máquinas a invadirem o espaço das pessoas em escala foram os carros. Agora, são os robôs do Walmart.

À medida que os robôs começam a se mudar para lugares mais públicos, como ruas e lojas, as pessoas que os encontram não têm nenhum tipo de manual de instruções sobre como se envolver com eles. Sabe qual é um dos principais lugares que isso está acontecendo? Os corredores do seu Walmart local. Durante anos, o Walmart automatizou seus armazéns com robôs que podem embalar e classificar itens à medida que se aproximam das correias transportadoras. Mas a empresa também tem implementado lentamente robôs que vagam pelos corredores da loja ao lado dos clientes, sendo lançados em 50 lojas em 2017 e chegando a 350 em 2019. Esses bots foram projetados para escanear prateleiras procurando itens que estão fora de estoque, eliminando um tarefa demorada que os trabalhadores humanos não precisam mais fazer – embora ainda precisem encher as prateleiras quando o robô encontra um produto que está faltando.

Também transformou o Walmart em um banco de testes para interação humano-robô. “O que achamos muito valioso para nós é que temos um laboratório em tamanho real, onde esperamos que milhões de pessoas estejam vendo nosso robô”, diz Sarjoun Skaff, CTO e cofundador da Bossa Nova, empresa por trás dos scanners de prateleira do Walmart. “É um laboratório muito valioso para os pesquisadores experimentarem conceitos de interação homem-robô. A escala permite que você chegue à verdade mais rapidamente.

Uma coisa que a Bossa Nova precisava fazer era garantir que os robôs sempre cedessem às pessoas, não atrapalhassem e pudessem se comunicar para onde estavam indo, para que as pessoas não ficassem confusas. Alguns designers colocam os olhos nos robôs para indicar a direção – os humanos estão acostumados a observar os olhos das pessoas como uma maneira de entender em que direção planejam seguir. Mas Skaff não queria antropomorfizar descaradamente o robô. Ele queria que parecesse mais uma ferramenta do que qualquer outra coisa.

Para encontrar outras maneiras pelas quais o robô poderia se comunicar com as pessoas, Skaff se voltou para o que ele pensava ser uma convenção que todos entenderiam: o sinal de mudança de direção de um carro. No início dos estágios de desenvolvimento do robô, a equipe da Bossa Nova anexou sinais de volta improvisados ​​ao corpo do robô e o testou usando um controle remoto. “Esperávamos que os indicadores de mudança funcionassem”, diz Skaff. “Foi uma grande surpresa que, na verdade, a resposta seja não. As pessoas tiveram dificuldade em transcrever uma experiência da loja para outra dentro de casa “. No entanto, era uma comparação adequada para fazer de outra maneira.

A última vez que os humanos tiveram que se reajustar a ter máquinas no espaço foi quando o automóvel se infiltrou nas estradas na virada do século. E quando os carros coexistiram com os seres humanos, seus designers ainda não haviam encontrado uma linguagem de interação comum. Não havia pisca-pisca nem luzes de freio. É um eco notável do que está acontecendo agora com a introdução de robôs em espaços públicos.

Dan Albert, historiador de carros e autor do novo livro Are We There Yet ?, ressalta que, nos anos 50, as pessoas ainda colocam as mãos pela janela para sinalizar em que direção planejavam seguir. Outros carros foram equipados com uma pequena bandeira chamada “bracinho” que saiu do lado do veículo para indicar esquerda ou direita. As luzes de freio nem sempre são as que estamos familiarizados hoje; mesmo o uso de vermelho, amarelo e verde nos semáforos não era uma conclusão precipitada. “Todas essas coisas são muito aleatórias”, diz Albert. “Todo engenheiro pensa: farei dessa maneira.”

Isso começou a mudar conforme os estados e, em seguida, o governo nacional percebeu que as pessoas ficariam mais seguras se houvesse leis em torno do design de carros. Com a regulamentação, veio a padronização e um ambiente mais seguro para as pessoas – algo que os robôs podem exigir um dia também. Skaff acha que é algo que a Bossa Nova precisa assumir a responsabilidade de incentivar. “As empresas pioneiras devem à sociedade descobrir a convenção certa para a maneira como os robôs expressam intenção e indicam presença”, diz Skaff. “Devemos descobrir a maneira correta de fazê-lo através da experimentação e padronizá-la para que as pessoas não precisem aprender a interpretar robôs diferentes”.

A padronização do design de interação do robô também pode aprender com os erros dos projetistas urbanos: nosso mundo hoje foi construído para acomodar o carro, não as pessoas (algo que ciclistas e pedestres agora estão pagando com suas vidas). Albert aponta como alguns robôs nas fábricas hoje têm luzes piscando ou barulhos altos, semelhantes aos de caminhões, como um aviso para que os humanos fiquem longe. É um exemplo dessa maneira mais antiga de pensar: “Uma luz amarela piscante exige que os seres humanos se adaptem ao robô”, diz ele, que ele vê como uma falha dos engenheiros do robô.

Apagando as luzes de lado, um robô não deveria exigir que os seres humanos saíssem do seu caminho para evitar ferimentos – ele deveria estar escapando deles. Esse certamente é o objetivo da Bossa Nova: seus scanners de prateleira não têm uma faixa especial nas lojas do Walmart, onde as pessoas sabem que ficam longe. Em vez disso, eles são integrados diretamente ao corredor com os compradores, que nem sempre estão felizes com a mudança.

Nem os trabalhadores que, como relata o The Washington Post, estão começando a se sentir como máquinas, especialmente devido ao crescente receio de como a automação colocará os americanos fora do trabalho.

Por fim, a equipe da Bossa Nova abandonou a ideia de sinais de mudança de direção em favor de um anel de luz rotativo. Skaff diz que a empresa ainda está testando este anel como uma indicação de direção – mais um experimento para a enorme cozinha de testes com robôs do Walmart.

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